L'ALAI internationale a été fondée à Paris en 1878, à l'initiative de la Société des Gens de Lettres de France et sous le patronage de Victor Hugo, et elle fut à l'origine de la Convention de Berne pour la protection des oeuvres littéraires et artistiques signée le 9 septembre 1886.

L'ALAI Canada, le groupe national canadien de l'ALAI, a pour sa part été créée en 1978 et son incorporation date de 1987. Elle a son siège à Montréal, mais ses activités se déroulent également à Québec et Toronto. Un élargissement à d'autres villes est envisagé. Il existe de nombreux autres groupes nationaux, par exemple en Suisse, en Grande-Bretagne, aux États-Unis, en Australie, en Allemagne, en Italie, aux Pays-Bas, en Suède, etc.

L'ALAI Canada est membre du bureau de l'ALAI internationale et de son Comité exécutif composé des délégués de ces divers groupes nationaux.

L'ALAI Canada a pour mission la promotion, la diffusion et la défense du droit d'auteur, ainsi que l'étude de questions relatives aux mécanismes de protection et de mise en oeuvre de ce droit.

Pour atteindre ses objectifs, l'ALAI Canada organise des causeries, colloques et congrès; publie et diffuse des documents portant sur le droit d'auteur; tient, seule ou en association avec d'autres organismes, des séances d'éducation et de formation sur le droit d'auteur. Ces activités combinent une analyse scientifique rigoureuse avec une approche pratique de thèmes abordés. Elles sont accessibles aux spécialistes, ainsi qu'au grand public intéressé.

Les objectifs de l'ALAI Canada sont : 

- la défense et la propagation des principes juridiques assurant la protection du droit d’auteur ;

- la diffusion d’information auprès du public et des institutions gouvernementales ayant pour but de favoriser la reconnaissance du droit d’auteur dans son sens le plus large et l’amélioration de la protection qui lui est accordée ;

- l’étude, la recherche et la diffusion d’information relativement à l’amélioration et l’extension des mécanismes de protection du droit d’auteur, notamment la Convention de Berne pour la protection des oeuvres littéraires et artistiques et la Convention universelle sur le droit d’auteur, ainsi que les autres conventions et instruments internationaux se rattachant au même objet ;

- la participation aux activités, études et travaux de toutes organisations nationales ou internationales poursuivant les mêmes buts ;

- l’organisation de colloques, congrès et autres manifestations reliés à la poursuite des objectifs de l’organisation ;

- la publication et la diffusion de documents de toutes natures, fascicules, textes ou périodiques relativement au droit d’auteur ;

- la sollicitation de fonds et ressources pour la réalisation des objectifs de l’organisation.

L'ALAI regroupe une multiplicité de personnes éminentes, de plus de vingt pays, s'intéressant au droit d'auteur. Ayant d'étroits contacts avec l'Organisation mondiale de la propriété intellectuelle (OMPI), l'UNESCO et l'Union européenne, l'ALAI est invitée à donner son avis sur les projets qu'élaborent ces organisations et sur l'évolution de la Convention de Berne et de la Convention de Rome sur les droits voisins, entre autres.

L'ALAI tient chaque année un congrès mondial dont ceux de Québec en 1989, de Montebello en 1997 et de Montréal en 2018 organisés par ALAI Canada, et dans l'intervalle, des journées d'étude, comme celles d'Amsterdam et de Cambridge.